La meningite meningococcica è una forma batterica di meningite – infiammazione della membrane che circonda e protegge l’encefalo e il midollo spinale- altamente contagiosa e rapidamente letale.

Negli ultimi 20 anni, si stima che 100.000 persone, su più di un milione di casi sospetti, siano morte per meningite menigococcica.

La maggioranza dei casi si verifica nell’area dell’Africa nota come “cintura della meningite” (corrispondente a una fascia che va dal Senegal all’Etiopia), dove durante la stagione secca si verificano epidemie regolari. La contagiosità, molto alta, è favorita dallo stato di portatore e da situazioni di sovraffollamento.

I sintomi caratteristici sono cefalea, febbre, nausea, vomito, fotofobia e rigidità nucale.

La letalità, anche quando la malattia è diagnosticata rapidamente, va dal 5 al 10% e si verifica nelle prime 48 ore dall’esordio dei sintomi. Se non trattata, la mortalità può essere pari al 50%. Uno su cinque sopravvissuti soffre di danni cerebrali permanenti, inclusa perdita dell'udito e difficoltà nell'apprendimento.

La diagnosi richiede un esame clinico e l’esecuzione di una puntura lombare per l’esame del liquido cefalo-rachidiano; è pertanto spesso difficile in contesti a basse risorse.

Sebbene il batterio causa della meningite meningococcica sia sensibile a una larga gamma di antibiotici, nei contesti a basse risorse si privilegiano ceftriaxone o cloramfenicolo, che possono essere somministrati in dose unica senza perdita di efficacia.

Il più importante strumento di lotta rimane, comunque, la vaccinazione di massa. MSF organizza campagne di vaccinazione reattive (quando è in corso un‘epidemia); in alcuni casi, sostiene i sistemi sanitari dei Paesi coinvolti nell’organizzazione di campagne di vaccinazione preventiva. Nel 2011, ha collaborato alla somministrazione in via preventiva del nuovo vaccino MenAfriVac, un vaccino attivo contro il ceppo A del meningococco, responsabile della maggior parte delle epidemie nella cintura della meningite, in Chad, Niger e in altri Paesi.

Questo nuovo vaccino garantisce una protezione per 10 anni e può essere utilizzato anche sui bambini molto piccoli.

Nel 2012, MSF ha trattato 3.430 pazienti e vaccinato 496.000 persone contro la meningite meningococcica.